HomeNotiziaLa zanzara resistente minaccia la lotta dell'Africa contro la malaria

La zanzara resistente minaccia la lotta dell’Africa contro la malaria

Sono emerse prove convincenti che un focolaio di malaria in Etiopia quest’anno sia stato causato dall’arrivo nell’Africa orientale di una specie di zanzara resistente agli insetticidi (Anopheles stephensi). La scoperta complica gli sforzi di eliminazione della malattia in Africa – dove si verifica il 95% delle infezioni da malaria nel mondo – e preoccupa i ricercatori perche il comportamento di A. stephensi e diverso da quello di altri portatori di malaria.

Di recente e stato difficile controllare i focolai in Africa perche gli operatori sanitari e i ricercatori si sono concentrati sulla pandemia di COVID-19. Dal 2019 al 2020, le infezioni da malaria in Africa sono aumentate del 7%, a circa 228 milioni.

I ricercatori hanno avvertito che A. stephensi, che e prevalente nell’Asia meridionale, potrebbe essere dietro le recenti ondate di malaria nell’Africa orientale. E i dati presentati il ​​1° novembre alla riunione annuale dell’American Society of Tropical Medicine and Hygiene indicano fortemente che le specie di zanzare sono le colpevoli dell’epidemia a Dire Dawa, in Etiopia.

“Questo e un lavoro molto importante”, afferma Seth Irish, entomologo medico presso l’Organizzazione Mondiale della Sanita (OMS) a Ginevra, in Svizzera. I dati sono particolarmente convincenti, afferma Jaishree Raman, biologa molecolare presso l’Istituto nazionale per le malattie trasmissibili di Johannesburg, in Sud Africa, perche prima dell’arrivo di A. stephensi, le infezioni da malaria non erano comuni a Dire Dawa. Ma i casi sono saliti alle stelle, da 205 nel 2019 a oltre 2.400 finora nel 2022.

Effettuare la connessione

Per determinare se A. stephensi stia effettivamente guidando l’ondata di malaria a Dire Dawa, Fitsum Tadesse, un biologo molecolare presso l’Istituto di ricerca Armauer Hansen di Addis Abeba, in Etiopia, e i suoi colleghi hanno identificato 98 residenti che erano risultati positivi alla malattia. Hanno quindi testato 213 persone che condividevano una famiglia con quei residenti, nonche 213 persone che vivevano con una persona che era risultata negativa. Quelli del primo gruppo avevano circa quattro volte piu probabilita di avere anche la malattia.

I risultati suggeriscono che una zanzara, che puo raccogliere i parassiti della malaria dal sangue di una persona infetta e diffonderli ad altre vicine, e coinvolta nell’epidemia. Per individuare le specie esatte, i ricercatori hanno cercato siti di riproduzione e raccolto zanzare adulte dalle case di quelle incluse nello studio. Circa il 97% delle zanzare adulte raccolte erano A. stephensi e i ricercatori hanno trovato piu siti di riproduzione intorno alle famiglie di coloro che erano risultati positivi alla malaria.

Le zanzariere normalmente utilizzate per la protezione contro la malaria in ambienti chiusi potrebbero non funzionare contro A. stephensi, perche preferisce le impostazioni all’aperto.Credit: Tiksa Negeri/Reuters/Alamy

Uno dei motivi per cui gli scienziati si sono preoccupati per A. stephensi e che e abile a riprodursi in contenitori d’acqua artificiali, come barili o pozzi, rendendo le aree urbane un luogo preferito. Al contrario, altre zanzare portatrici di malaria preferiscono spesso riprodursi in pozzanghere stagnanti e laghi in ambienti rurali. Molte citta africane si stanno rapidamente urbanizzando, offrendo ampie opportunita ad A. stephensi di trovare terreni di riproduzione adatti, dice Irish. E le sue larve sono particolarmente resistenti, dice Tadesse; la zanzara persiste anche durante le stagioni secche, a differenza di altri portatori di malaria, che muoiono senza adeguati siti di riproduzione.

Un’altra preoccupazione e che A. stephensi preferisce gli ambienti esterni a quelli interni, rendendo inefficaci alcuni metodi convenzionali di controllo delle zanzare, come zanzariere e irrorazioni domestiche. E “discutibile quanto sia fattibile l’eliminazione della malaria con gli strumenti esistenti”, afferma Jan Kolaczinski, che guida l’unita di controllo dei vettori e resistenza agli insetticidi presso il Programma globale contro la malaria dell’OMS. Dato che A. stephensi e anche resistente ai comuni insetticidi, come il DDT e i piretroidi, Kolaczinski sottolinea l’importanza di pensare fuori dagli schemi per fermare la diffusione dell’insetto. Ad esempio, raccomanda ulteriori ricerche sull’uso di zanzare geneticamente modificate per impedire la riproduzione di A. stephensi.

Anche le lezioni dal trattamento di A. stephensi in India, dove la zanzara ha causato focolai di malaria urbana, potrebbero aiutare, afferma Pradeep Srivastava, ex capo del controllo dei vettori e dell’entomologia presso il National Center for Vector Borne Diseases Control di Delhi. Una strategia che ha funzionato e l’adozione di politiche piu rigorose sullo stoccaggio dell’acqua, afferma.

Pensare fuori dagli schemi

La posta in gioco e alta: Gibuti, che confina con l’Etiopia, era sul punto di eliminare la malaria dai suoi confini nel 2012, quando i ricercatori li hanno incontrato per la prima volta A. stephensi. Da allora, le infezioni sono aumentate vertiginosamente, con oltre 73.000 segnalate nel 2020. Negli ultimi anni, la specie di zanzara e stata osservata nel nord della Nigeria, a migliaia di chilometri in tutto il continente. L’OMS ha emesso un avviso su A. stephensi nel 2019 e questo settembre l’agenzia ha lanciato un’iniziativa per fermarne la diffusione.

Un’analisi del 20201 ha anche rilevato che circa 126 milioni di persone che vivono nelle citta africane potrebbero essere a rischio di malaria se A. stephensi continua a diffondersi in tutto il continente. L’OMS sta coordinando un programma pilota per distribuire un vaccino contro la malaria che e stato approvato nel 2021 per un ampio uso nei bambini. Il vaccino, che funziona creando anticorpi contro la specie piu letale di parassita della malaria (Plasmodium falciparum), avra un rilascio limitato in Kenya, Malawi e Ghana e sara disponibile in altri paesi endemici della malaria entro il 2025.

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